Batem © D. Fouss

A propos

Batem - de son vrai nom Luc Collin - est né le 6 avril 1960 à Kamina, au Congo, quelques mois avant l'indépendance du pays. Vivant dès lors en Belgique, le jeune Luc y mène une scolarité sans histoires, effectuant ses secondaires scientifiques au Collège Saint-Joseph et fréquentant parallèlement l'Académie des Beaux-Arts de Châtelet, où il suit le cours de dessin et de peinture de Jacques Ransy. Il migre toutefois rapidement vers le cours d'initiation à la BD de Vittorio Leonardo. En 1978, Luc Collin intègre l'Institut des Beaux-Arts de Saint Luc, à Liège. L'architecture l'intéresse, mais ne lui laisserait plus de place pour la BD et le dessin humoristique. Il s'oriente donc vers l'illustration et les cours de BD de Jean-Yves Stanicel, qui lui offre son premier espace de publication dans son magazine Oufti. Luc suit ensuite des cours du soir afin d'obtenir une agrégation lui permettant d'enseigner. Après son service militaire, il démarche en vain tous les éditeurs de la place. Entre chômage et petits boulots, la période est alors difficile. Mais Luc croit à sa bonne étoile, refusant même une place d'enseignant à Saint-Luc, au profit d'un possible emploi au studio Peyo, qui ne se concrétisera malheureusement pas. C'est en 1984 – la veille de la naissance de sa première fille ! - que la chance décide de sourire une première fois à l'aspirant-auteur. La SEPP (studio spécialisé dans l'adaptation audiovisuelle et le merchandising BD) recherche un dessinateur formé à l'école de Leonardo, qui recommande son ancien élève. Engagé du jour au lendemain, Luc Collin travaille dès lors sur des séries telles que « L'oiseau Shoe », « Les Snorkels » (« Les Snorky »), mais aussi - et surtout - « Le Marsupilami », créé par Franquin en 1952 dans Le journal Spirou. Franquin, qui veille avec attention sur son personnage, demande à rencontrer Luc. Il avouera plus tard avoir été impressionné par le travail du débutant, qu'il n'oubliera pas...

Certains se contenteraient de cette rencontre avec une légende du neuvième art comme point culminant de leur parcours. Mais le futur Batem a encore faim de nouvelles expériences. Passionné par la caricature, il rejoint en 1986 la rédaction de La nouvelle gazette, quotidien de Charleroi en panne de caricaturiste. Là encore Leonardo a fait l'intermédiaire... Mais le Marsupilami – facétieux, comme chacun sait – décide de revenir faire « houba » la même année dans sa vie. Car c'est à cette époque que Jean-François Moyersoen convainc Franquin de confier le Marsupilami à une nouvelle structure éditoriale - « Marsu Productions » - qui lancera une série dédiée au fabuleux animal. Franquin, qui n'a pas oublié le travail de Luc Collin à l'époque de la SEPP, propose à ce dernier de la dessiner. Luc croit d'abord à un canular !

En 1987 - en à peine 4 mois ! - le nouvel album du Marsupilami, intitulé La queue du Marsupilami, est bouclé. Le scénario en est signé Greg, les couleurs Vittorio Leonardo et le storyboard Franquin. Pour la première fois de sa vie, Luc Collin utilise le pseudonyme « Batem » (« Baptême ») en souvenir d'un surnom qui lui avait été attribué pendant ses études à Saint-Luc... La queue du Marsupilami s'écoule à plusieurs centaines de milliers d'exemplaires. L'histoire d'amour entre la créature palombienne et les lecteurs ne se démentira plus.

Penché par-dessus l'épaule du jeune Batem, Franquin se consacre pendant cette période à l'un de ses rôles favoris : aider un jeune dessinateur à s'épanouir en lui transmettant son précieux savoir. Batem apprend alors beaucoup grâce aux storyboards que Franquin continue à réaliser pour les albums du « Marsupilami », base à partir de laquelle il développe son propre dessin. De ce travail en commun naît une belle complicité entre le maître et l'élève puis une franche amitié. A la mort de Franquin, en 1997, c'est naturellement Batem, dernier auteur à avoir reçu son enseignement, qui lui succède pleinement sur « Le Marsupilami ».

A noter que la série « Le Marsupilami », outre Franquin et Greg, profitera du talent de nombreux scénaristes de renom, comme Yann à partir de Mars le noir (1989), Eric Adam et Xavier Fauche à partir de Rififi en Palombie (1996), Olivier Saive et Jean-Michel Bourcquardez pour Un fils en or (2000), Dugomier à partir de C'est quoi ce cirque !? (2001) et Colman, à partir de Magie blanche (2006). Mais Batem scénarise lui-aussi quelques albums, comme Trafic à Jollywood (1998) ou Le défilé du jaguar (1999). Parmi ces albums, nombreux sont ceux à être publiés dans Le journal Spirou, habitat naturel du Marsupilami !

À noter que Batem s'est également offert quelques chemins de traverse permettant de constater tout l'étendue de son talent, avec un attachement particulier pour les séries à gags explorant l'univers de la moto. On peut citer par exemple « Jack Sélère » pour les Éditions de la Sirène (4 albums à partir de 1995, scénario de Courly et Madeline) ou encore « Ça passe à donf » (Madeline, 2002) et « Sam Speed » (La sirène, scénario de Madeline et Mo/CDM, co-dessin de Colman).

Dernier auteur à avoir reçu l'enseignement de Franquin, c'est tout naturellement que Batem a succédé à son maître et ami comme dessinateur de l'un de ses personnages fétiches : Le Marsupilami. Artiste au trait d'une prodigieuse tonicité et doué d'un sens de la composition remarquable, Batem fait mieux que faire survivre la légende : il la fait vivre, tout simplement, portant le bonheur dans l'imaginaire de milliers de lecteurs passionnés.